76人最好的球员恩比德眼眶骨折了,无奈之下只能缺席对热火系列赛的前两场。他希望队伍里最好有个二当家能挺身而出,帮助球队在前两场里赢下一场,尽量地延长这个系列赛的时间,以便他及时戴着特质面具重返赛场。你也许认为我在陈述眼前的事情,但事实上,我只是在讲述4年前的一件往事。在近年的NBA世界里,时间和空间是每支球队最宝贵的资源,那时候的费城76人这两样都有。尽管失去了恩比德,但在那个系列赛的第一场比赛中,21岁的本·西蒙斯还是依靠17分9篮板14助攻的准三双率队以130比103大胜热火。76人的礼炮团在他的策动下全场三分球28投18中,萨里奇、雷迪克、贝里内利三个人得分都超过了20分。

对面的热火则处于他们重建中的阵痛期,他们的阵容里充斥着拿着高薪的老将,看起来时间和空间都一塌糊涂。在恩比德归来之后,他们连输三场,被对手4比1绅士横扫。帕特·莱利痛定思痛,以迅雷不及掩耳之势送走了除了球队功勋哈斯勒姆和新秀阿德巴约之外,那支球队里所有的运动员。

4年之后,所有人的命运都发生了天翻地覆的变化。西蒙斯成为了一个职业使命召唤玩家,阿德巴约成为了热火的顶梁柱,而莱利的重建看起来效果卓著。热火以东部第一的战绩挺进了季后赛,并在和76人的系列赛里赢回了空间上的优势,取得了2比0的领先。

在恩比德缺阵的前两场比赛里,76人用西蒙斯换回来的哈登并没有打出人们所期待的表现,两场比赛战罢,他场均只能拿到排名全队第三的18分,命中率不足四成,一共只罚了11个球。当记者在发布会上诘问哈登,热火是如何让你远离罚球线时,哈登闭上双眼,摇了摇头,从他茂密的大胡子里蹦出了两个单词:“Next question.”

前两场比赛打完,76人的大部分球员们都努力做到了自己能做到的一切。托比亚斯·哈里斯在球场两端都表现稳定,泰瑞斯·马克西两场比赛拿了53分,昨天那场球76人全场就失误了8次,而且把热火的前场篮板率限制到了21.6%。如果你不以哈登的标准来要求费城的1号,那在比赛的大部分时间里,他依然是一位很不错的后卫,打得很聪明,很理性,尽量地让球队进攻打得高效——他用这样的打球方式在上一轮的第六场比赛里送出了15次助攻,帮助球队战胜了多伦多猛龙,只是赢不了更有经验、纪律性更好的迈阿密热火而已。

当然,哈登也有他的理由:“我觉得我们打得没问题,只是那些投篮没进。你和对手对抗,你去争抢每一次球权,你组织进攻,杀进油漆区,吸引防守,尽量给自己和队友创造机会,这一切都是为了把球投到篮筐里。如果在客场对一支强队我们却投成这样,比赛肯定是赢不了的。”

哈登说得没错,如果费城的三分球不是30中8而是30中16,这场比赛当然会完全不一样。但这只是从另一个方面证明了这支球队最重要的球员是恩比德,而不是他:本赛季76人只有一次在连续比赛里三分命中率不足30%,是11月对国王和勇士的两场,恰好也是恩比德不在的时候。

那时候的76人队里还没有哈登,当76人远征迈阿密却没带恩比德时,他们也许也期待哈登能像4年前的西蒙斯一样,用突击和传球激活球队的射手,亦或是像我们曾经熟悉的那个哈登一样,在一支天赋并不顶级的队伍里狂砍40分,用魔球把平庸的球队提升一个等级。道格·里弗斯也许也在几天前对哈登狂灌鸡汤:“詹姆斯!想想那些之前嘲笑你、讥讽你、看不起你的人,现在你的舞台很大,去向那些碧池去证明些什么!

命运就像一位残酷的高中几何老师,总喜欢让你证明那些已经被证明了无数次的事情,但它更残酷的地方就是它每次给你机会了,你都恰好证明不来。也许本来指望一支没有恩比德的费城在客场赢下东部第一本来就多少有点强人所难,但这两场比赛的进程指向了一个所有哈登球迷都不愿面对的现状:那个我们所熟悉的哈登可能不会回来了,那些神鬼莫测的欧洲步,防不胜防的撤步三分球,都有可能要和我们说再见了。我们甚至没办法用“低迷”来称呼哈登现在的表现,因为这种“低迷”已经逐渐成为了他的“习惯”——他已经连续12场季后赛得分低于25分了。

第四节初的那段比赛就是本赛季哈登状况的缩影。当时马克西刚刚连砍11分,让球队把比分追到了84比92,而哈登面对奥拉迪波的防守,连续四个回合的选择分别是:把球传给被阿德巴约严防死守的保罗·里德,里德翻身上篮不中;撤步中投投短;撤步三分球投短;突破上篮没沾筐,哈登高举双手,大声抱怨,但裁判扭头跑向后场,选择视而不见。热火趁机拉开了比分,比赛悬念就此终结。

我们都记得巅峰时期的哈登是怎么打球的,4年之前,就在西蒙斯率队赢下热火的第二天,休斯顿火箭在季后赛首战中对上了明尼苏达森林狼。同样是面对吉米·巴特勒领军的球队,哈登全场26投15中,狂揽44分8助攻。4年之后,当哈登面对巴特勒的防守处处碰壁,你会感慨,时间在每个人身上流逝的速度果然是不一样的——当然,还有一个例子能佐证这一观点,哈登他当时的后场搭档,还差两天就37岁的克里斯·保罗,昨天刚刚在在末节7投6中砍下了14分,率队轻取独行侠。

人与人之间就是有如此巨大的差别,大家都在变老,但就是有些男人摇身一变成为了帅大叔,另一些成为了油腻中年。我们不知道哈登的下滑为何会来得如此之突然又如此之迅捷,但如今的哈登没办法摆脱防守球员确实已经不再是联盟里的秘密了。根据ESPN统计,在哈登对76人的第一场比赛里,他13次出手中有12次被严重干扰。所有看过哈登打球的人都知道,他的所有个人进攻都需要一定的操作空间,但现在他很难甩开防守人,因为他似乎已经完全失去了爆发力。我们不知道这只是这赛季一直困扰他的腿筋伤势所造成的暂时问题,亦或是他身体素质下滑造成的永久损伤。这件事非常重要,因为这很可能决定他本赛季结束后将和哪支球队,签一份多大的合同。

The Athletic的老记者萨姆·阿米克在昨天爆料,哈登很有可能在自由球员市场上不再要求一份顶薪合同,这或许从侧面证明,哈登团队对于哈登的身体状况重返巅峰同样并不乐观。

在昨天的比赛结束之后,哈登看起来非常平静:“迈阿密对我的防守非常出色,给了我很强的压迫感。我想我下场比赛应该要打得更有侵略性一点。我们确实输掉了两个客场,但众所周知,系列赛是从客队拿下第一场胜利开始的。我们会回到主场,做好我们应该做的事情。等这个系列赛打到第五场,我们还会回来的。”

下一场,下一次,下一年,下一支球队,在最近几年里,我们经常从哈登的嘴里听到这些词汇。我们知道有时候他是在嘴硬,但凡他场上的表现有新闻发布会上一半强硬,也不至于在昨天比赛里又一次下半场只拿4分。但我完全理解这种嘴硬:让一个曾经的超级明星接受平庸并不容易,何况这是一位一整个职业生涯都一直在证明自己路上的超级明星。

对每个成功过的人来说,要接受自己的下滑都无能为力都并不容易,我从不认为哈登是个不成功的、没能证明自己的运动员。他从俄克拉荷马来到休斯顿的时候证明了自己可以成为球队基石;在休斯顿的那几年里,他证明了自己可以是全联盟最好的常规赛球员,给他几个射手和蓝领,他就可以带队55胜;在后来的某一两个系列赛里,他证明了给自己一套并不那么有天赋但优点足够突出的阵容,他也可以带队和联盟最好的球队打得难解难分。他已经证明过自己很多次,只是每到最后一锤定音的关键时刻,当他需要证明自己是联赛最好的运动员之一时,他却总是与成功失之交臂。我们很难说这是实力使然,还是时运不济。也正是因为此,他的球迷时至今日依然在为他愤愤不平或扼腕叹息,但随着他的下滑,这一切的不甘和愤懑,也许也将戛然而止。

消息人士称,如果一切进展顺利,恩比德能及时通过联盟的脑震荡检查,并赶紧拿到一份关于眼眶骨折的良心报告,他就有机会戴着定制面具在系列赛的第三或第四场比赛归来。哈登和费城76人非常需要他的复出,只要恩比德回来,哈登依然有办法靠自己的经验、技巧和篮球智商帮助76人和对手周旋。或者我们也可以用另一种方式来阐述这一事实:哈登,在32岁的年纪,已经失去了在一个高强度系列赛里单独carry球队的能力。他的职业生涯也许还有一份合同的时间,在那份合同结束之前,他得和自己江河日下的身体状态达成和解,对自己的竞技水平更新认知,并做好准备,要么勇敢做出改变,迎来转型,在二当家和操盘手的角色上完成突破;要么,他就只能接受他注定走向平庸的命运。

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